Ο αμερικανός επιχειρηματίας που μίσθωσε πέρυσι την πρώτη ιδιωτική κρουαζιέρα σε τροχιά θα συμμετάσχει σε ακόμα τρεις αποστολές της SpaceX, με την πρώτη να καταρρίπτει το ρεκόρ ύψους για σκάφος σε γήινη τροχιά. Η συνεργασία θα κορυφωθεί με την πρώτη επανδρωμένη πτήση του Starship, του σκάφους που ανέπτυξε η εταιρεία του Ίλον Μασκ για αποστολές στη Σελήνη και τον Άρη.

Ο δισεκατομμυριούχος Τζάρεντ Άιζακμαν, ιδρυτής της εταιρείας πληρωμών Shift4 Payments και ερασιτέχνης πιλότος, παρουσίασε το σχέδιό του σε συνέντευξη Τύπου, κατά την οποία ανέφερε ότι η πρώτη από τις τρεις πτήσεις μπορεί να εκτοξευτεί το νωρίτερο τον Νοέμβριο.

Δήλωσε ότι θα μοιραστεί το κόστος με την SpaceX, χωρίς να διευκρινίσει ποιο ποσό θα καταβάλει ο ίδιος.

Παραμένει εξάλλου άγνωστο πόσα εκατομμύρια δολάρια πλήρωσε ο Άιζακμαν για την πρώτη πλήρως ιδιωτική πτήση στο Διάστημα. Ο ίδιος και η τριμελής παρέα του πέρασαν τον Σεπτέμβριο τρεις ημέρες σε τροχιά με το σκάφος CrewDragon της SpaceX, το οποίο εξυπηρετεί και τον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό.

Οι τρεις επόμενες αποστολές θα πραγματοποιηθούν στο πλαίσιο του προγράμματος Polaris που εγκαινιάζουν ο Άιζακμαν και η εταιρεία του Ίλον Μασκ –όνομα που δανείζεται το όνομα του Πολικού Αστέρα.

Η πρώτη πτήση, Polaris Dawn, θα διαρκέσει μέχρι πέντε ημέρες και φιλοδοξεί να καταρρίψει το ρεκόρ ύψους τροχιάς, ξεπερνώντας τα 1.368 χιλιόμετρα που έφτασε το 1966 η αποστολή Gemini 11 της NASA.

Η ιδιωτική εξόρμηση θα περιλαμβάνει επίσης τον πρώτο διαστημικό περίπατο από μη επαγγελματία αστροναύτη και θα δοκιμάσει το σύστημα επικοινωνίας με λέιζερ που ανέπτυξε η NASA για την υπηρεσία δορυφορικού Διαδικτύου Starlink.

Όπως έκανε και στην περυσινή ιστορική αποστολή «Inspiration4», ο Άιζακμαν θα είναι κυβερνήτης στην πτήση Polaris Dawn. Για τη θέση του πιλότου επέλεξε τον συνταξιούχο πιλότο της πολεμικής αεροπορίας Σκοτ Ποτίτ, ο οποίος υπήρξε και στέλεχος της Shift4 Payments.

Το ρόλο των μηχανικών της αποστολής θα αναλάβουν η Σάρα Γκίλις, υπεύθυνη της SpaceX για την εκπαίδευση αστροναυτών, και η Άνα Μίνον, επίσης στέλεχος της SpaceX.

Η δεύτερη αποστολή Polaris θα χρησιμοποιήσει κι αυτή τον πύραυλο Falcon 9 και την κάψουλα Crew Dragon της SpaxeX.

Η τρίτη όμως θα πραγματοποιηθεί με το πολύ μεγαλύτερο Starship, το οποίο θα χρησιμοποιηθεί αργότερα από τη NASA για την επιστροφή των αμερικανών αστροναυτών στη Σελήνη και αργότερα για αποστολές στον Άρη.