Ο Πάπας Φραγκίσκος αναγνώρισε την αξία του συμπατριώτη του, Αργεντινού Ντιέγκο Μαραντόνα, χαρακτηρίζοντάς τον «ποιητή» στο γήπεδο, ωστόσο επισήμανε και τις αδυναμίες του μακριά από το ποδόσφαιρο.

Σε μια μεγάλη συνέντευξη στην ιταλική αθλητική εφημερίδα Gazzetta dello Sport  ο ποντίφικας υπενθύμισε τις μέρες που έπαιζε ποδόσφαιρο σαν παιδί με μια μπάλα από κουρέλια και εξέφρασε την περιφρόνησή του για το ντοπάρισμα.

Ο Φραγκίσκος είναι μεγάλος οπαδός του ποδοσφαίρου και συναντήθηκε με τον Μαραντόνα, ο οποίος πέθανε τον Νοέμβριο, αρκετές φορές από το 2013, όταν έγινε Πάπας.

«Στο γήπεδο ήταν ποιητής, ένας μεγάλος πρωταθλητής που έδωσε χαρά σε εκατομμύρια ανθρώπους, στην Αργεντινή όπως και στη Νάπολη. Ήταν, όμως, κι ένας πολύ εύθραυστος άνθρωπος», είπε ο Πάπας.

Ο Μαραντόνα έπαιξε για τη Νάπολη από το 1984 έως το 1991, κερδίζοντας δύο τίτλους της Serie A και το Κύπελλο UEFA. Το 1986, ηγήθηκε της εθνικής Αργεντινής στην κατάκτηση του Παγκοσμίου Κυπέλλου.

Παρά την αγάπη του για το παιχνίδι, ο Φραγκίσκος είπε ότι ζούσε στη Γερμανία εκείνη την εποχή και δεν μπόρεσε να δει τον τελικό που έπαιξε η Αργεντινή στο Μεξικό εναντίον της Δυτικής Γερμανίας. Ανακάλυψε το αποτέλεσμα την επόμενη μέρα όταν ένας μαθητής έγραψε «Viva Argentina» στον πίνακα κατά τη διάρκεια ενός μαθήματος ξένων γλωσσών.

«Το θυμάμαι προσωπικά ως νίκη της μοναξιάς γιατί δεν είχα κανέναν να μοιραστώ τη χαρά αυτής της αθλητικής επιτυχίας», είπε.

Ο Φραγκίσκος είπε ότι ο ίδιος δεν είχε ιδιαίτερο ταλέντο και αναγκαζόταν από τους συμμαθητές του να παίζει σαν τερματοφύλακας.

«Αλλά το να είμαι τερματοφύλακας ήταν ένα σπουδαίο σχολείο ζωής για μένα. Ο τερματοφύλακας πρέπει να είναι έτοιμος να ανταποκριθεί σε κινδύνους που μπορεί να προκύψουν από όλες τις πλευρές»
, είπε.

Όντες φτωχοί, θυμήθηκε πώς αυτός και οι φίλοι του δεν μπορούσαν να αντέξουν οικονομικά μια κανονική μπάλα, οπότε έπρεπε να αυτοσχεδιάσουν «Το μόνο που χρειαζόμασταν ήταν μια μπάλα από κουρέλια για να διασκεδάσουμε και να παίξουμε».

Κι ενώ αναγνωρίζει τις αρετές του αθλητισμού, ο Φραγκίσκος έβαλε στο στόχαστρό του τους αθλητές που πήραν απαγορευμένες ουσίες για να βελτιώνουν την απόδοσή τους.

«Το ντόπινγκ στον αθλητισμό δεν είναι μόνο εξαπάτηση, αλλά καταστρέφει την αξιοπρέπεια», είπε. «Καλύτερα μια καθαρή ήττα από μια βρώμικη νίκη. Αυτό το εύχομαι σε ολόκληρο τον κόσμο, όχι μόνο στον κόσμο του αθλητισμού».