Η Ford πειραματίζεται με τετράποδα ρομπότ που σκανάρουν χώρους εργοστασίων, εξοικονομώντας πολύτιμο χρόνο και χρήμα.

Αυτά τα τετράποδα ρομπότ, που θυμίζουν σκύλο, μπορούν να κάθονται, να κάνουν χειραψία και να ελίσσονται. Επίσης, μπορούν να εκτελούν σαρώσεις 360 μοιρών με τη βοήθεια των καμερών τους, να διαχειρίζονται επιφάνειες με κλίσεις 30 μοιρών, αλλά και να ανεβαίνουν σκαλιά επί πολλές ώρες. Πρόκειται για τετράποδα ρομπότ βάρους 31,75 κιλών που οι κινήσεις τους προσομοιάζουν με εκείνες ενός σκύλου, αποτελώντας τμήμα ενός πιλοτικού προγράμματος παραγωγής της Ford, το οποίο έχει σχεδιαστεί με στόχο την εξοικονόμηση χρόνου, τη μείωση κόστους και την αύξηση της αποδοτικότητας.

Ο Fluffy, το όνομα που έδωσε στο ρομπότ η χειρίστριά του Paula Wiebelhaus, είναι ένα από τα δύο μοντέλα που η Ford ενοικιάζει από το Boston Dynamics, γνωστό για τα προηγμένα κινητά ρομπότ του -το άλλο ρομπότ της Ford ονομάζεται Spot, υποδηλώνοντας την προϊοντική του ιδιότητα. Τα ρομπότ που δοκιμάζει πειραματικά η Ford στο εργοστάσιο κιβωτίων ταχυτήτων Van Dyke φέρουν κίτρινο χρώμα και είναι εύκολα αναγνωρίσιμα. Εφοδιασμένα με πέντε κάμερες, μπορούν να κινούνται με ταχύτητα έως και 5 χλμ./ώρα, με την μπαταρία τους να εξασφαλίζει τουλάχιστον δύο ώρες αυτονομίας. Στην πράξη τα ρομπότ αυτά θα σαρώνουν την επιφάνεια του δαπέδου του εργοστασίου με σκοπό την επικαιροποίηση της αρχικής σχεδίασης CAD (Computer Aided Design) -και, όπως είναι φυσικό, αναμένεται να γίνουν το δεξί χέρι των μηχανικών που ασχολούνται με τον εκσυγχρονισμό του εξοπλισμού του εργοστασίου.

Η παλιά μέθοδος ήταν επίσης ακριβή, αφού το συνολικό κόστος της έφτανε σχεδόν στα 300.000 δολάρια για τη σάρωση μιας εγκατάστασης. Αν το πιλοτικό πρόγραμμα λειτουργήσει σύμφωνα με τις προσδοκίες, η ομάδα παραγωγής της Ford θα μπορεί να εκτελεί σαρώσεις όλων των εργοστασίων της με ελάχιστο κόστος. Τέτοιες προηγμένες τεχνολογίες βοηθούν την εταιρεία να εξοικονομεί χρόνο και χρήμα, αναπροσαρμόζοντας ταχύτερα τις εγκαταστάσεις για την υποδοχή νέων προϊόντων, με αποτέλεσμα τα νέα μοντέλα να φτάνουν ταχύτερα στην αγορά.


Τα ρομπότ έχουν τρεις λειτουργίες βηματισμού:

Περπάτημα για σταθερό έδαφος, βάδισμα σε ανώμαλο έδαφος και ειδική ταχύτητα κίνησης για σκάλες. Τα ρομπότ έχουν τη δυνατότητα να ελίσσονται, να σκύβουν και να περπατούν ευθεία, κάτι που σημαίνει ότι έχουν πρόσβαση σε δυσπρόσιτες περιοχές του εργοστασίου. Μπορούν επίσης να κινηθούν σε δύσκολα εδάφη, κιγκλιδώματα, σκαλιά, ακόμα και σε επιφάνειες με κλίσεις 30 μοιρών. Εάν πέσουν, μπορούν να σηκωθούν μόνα τους. Επίσης, μπορούν να διατηρούν μία σταθερή απόσταση ασφαλείας από αντικείμενα για αποφυγή συγκρούσεων.